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domingo, 28 de noviembre de 2010

IMPACTANTES NOTICIAS ASTRONÓMICAS

I.- CONFIRMADA EN FORMA INDIRECTA LA PRESENCIA DE UN OCEÁNO SALADO INTERIOR EN ENCELAUS.
El agua salada burbujeando bajo la corteza de hielo es la mejor explicación posible, para entender los famosos chorros de la superficie de Enceladus, la sexta luna de Saturno.
Un nuevo modelo basado en los recientes datos procedentes de la sonda Cassini orbiter, sugiere que el agua, el polvo y el calor observado en las emisiones proceden todos de las corrientes de agua salada que circulan bajo el hielo y hacen que el océano emerja a la superficie a presión como una fumarola de agua y posteriormente caiga en forma de partículas congeladas, de nuevo a la superficie.

El pasado 4 de octubre Dennis Matson, del Jet Propulsion Laboratory, expuso los datos procedentes del último tránsito de la sonda Cassini en la rueda de prensa que se celebró en el Congreso sobre Ciencias Planetarias, de la American Astronomical Society.

Cassini volverá a sobrevolar la superficie de Enceladus, el próximo 30 de noviembre, una vez que ya ha recuperado su funcionamiento normal. En esta ocasión pasará a 50Km de su superficie.

Los fantásticos géiseres de Enceladus, constituyen uno de los indicios más claros para el estudio de la vida en nuestro sistema Solar, en la medida en que la presencia de sodio ya ha sido confirmada en el anillo más exterior de Saturno, lo que indica la posible existencia de sal, que encajaría con el debate que actualmente de forma indirecta ya evidencia la presencia de un océano salado.

Seguidamente mostramos la última foto disponible de Cassini, realizada en su último tránsito a 105 Kilómetros de Enceladus, donde pueden apreciarse los géiseres.
Dennis Matson, pone el ejemplo del agua carbonatada, en la medida que las diferencias de temperatura, densidad y presión, hacen que el sodio quede granulado a temperaturas mucho menos frías que el resto de la superficie de la Luna Enceladus.

Este sodio cae granulado sobre la superficie, lo que constituye un espectáculo único en todo el sistema solar.

Las manchas correspondientes a los lugares donde se esparce el granulado, presentan una temperatura muy superior al resto de la superficie helada del planeta: De hecho, asciende a -130 grados Fahrenheit, (- 91 Grados Celsius) muy caliente, teniendo en cuenta la temperatura de la superficie de Enceladus (-373 F/-225 Celsius).
Las corrientes de convección, indicarían un proceso muy similar a las aguas templadas ubicadas bajo los casquetes polares.

Fuente: Misterios de la Astrofísica

II.- ¿ QUIÉN ESTÁ RESPIRANDO EL HIDRÓGENO Y COMIENDO EL ACETILENO DE TITÁN?.
Los resultados de dos nuevos análisis de la compleja actividad química que tiene lugar sobre la superficie de Titán han dejado a los científicos con la boca abierta. Titán es la luna más grande de Saturno y la segunda más grande del sistema solar, solo comparable a Ganimedes, la luna de Júpiter.
Y, aunque serían posibles otras explicaciones, son muchos los que creen firmemente que esos resultados constituyen una prueba fehaciente de que en esa luna de Saturno existe, en estos momentos, alguna forma de vida basada en el metano.

Los nuevos análisis, en efecto, demuestran que se están cumpliendo dos condiciones esenciales para que este tipo de vida pueda existir.

1º.-El primero de los dos estudios, publicado en la revista «Icarus», muestra que el hidrógeno que fluye en abundancia en la atmósfera del planeta desaparece casi por completo cuando llega a la superficie, lo que apunta a la inquietante posibilidad de que esté siendo “respirado” por criaturas vivientes.

2º.-El segundo, publicado en el «Journal of Geophysical Research», es un detallado “mapa” de los hidrocarburos presentes en la superficie de Titán. Un mapa en el que, de una manera inexplicable, falta el acetileno, un gas que casualmente está considerado como la mejor fuente de alimento y energía para una hipotética forma de vida basada en el metano.

Esta ausencia de acetileno es crucial dado que esta sustancia química podría constituir la mejor aportación de energía para una vida basada en el metano en Titán, afirma Chris McKav, un exobiólogo del Ames Research, Moffett Field, California (NASA), quién se aventuró a proponer un conjunto coherente de condiciones bajo las cuales la explicación más plausible del hallazgo sería alguna forma de vida basada en el metano, que se alimenta de acetileno y respira hidrógeno, algo que concuerda con las afirmaciones expuestas en el punto primero.

De verificarse definitivamente, supondría un hito muy importante más allá de la vida fuera de la Tierra, pues supondría verificar otras formas de vida diferentes a la química del agua fuera de nuestro planeta.

Un ciclo de vida basado en el Metano es mucho más complejo e implicaría organismos que respiran oxígeno y se alimentan de acetileno.

Fuente: Science News

III.- 500 EXOPLANETAS DESCUBIERTOS, CON CIENTOS MÁS POR VENIR.
Menos de 20 años después de confirmar el hallazgo del primer planeta fuera de nuestro propio sistema solar, los astrónomos han encontrado el exoplaneta número 500.
El hito fue alcanzado el viernes 19 de noviembre, según la Enciclopedia de Planetas Extrasolares (Extrasolar Planets Encyclopedia), una base de datos compilada por el astrobiólogo Jean Schneider, del Observatorio de París-Meudon.

Al día 22 de noviembre el recuento era de 502 mundos alienígenas, informa la base de datos.

El planeta extrasolar 500 se informó en junto con el descubrimiento de varios otros. Y siempre existe la posibilidad de que un descubrimiento anterior resulte ser una falsa alarma, disminuyendo la cuenta.

Por tales razones, no tiene mucho sentido designar permanentemente un mundo particular como el “exoplaneta 500″, dijo Schneider a Space.com.

Dicho esto, el planeta alienígena número 500 parece ser uno de los cuatro mundos extrasolares recién descubiertos, basados en la lista de Schneider. Aparecen en la lista justo después de otro planeta extrasolar, HIP 13044b, que los astrónomos anunciaron la semana pasada como proveniente de otra galaxia.

Todos los planetas recién descubiertos son menos masivos que Júpiter (entre 15 y 50% de la masa de Júpiter), y las distancias desde la Tierra a los planetas van desde 58 a 196 años-luz.

El hallazgo se produce menos de dos meses después de otro suceso histórico: el descubrimiento del primer planeta extrasolar potencialmente habitable. Y los astrónomos están seguros de lograr otros grandes hitos pronto, de los datos de instrumentos como el cazador de planetas Kepler de la NASA.

“En cierto sentido, 500 es un hito artificial”, dijo Jon Jenkins, del Instituto SETI (Búsqueda de Inteligencia Extraterrestre). Jenkins es el líder de análisis de la misión Kepler.

“Es más divertido ver la naturaleza de los descubrimientos cambiar con el tiempo”, dijo Jenkins a Space.com. “La variedad de planetas que hemos descubierto también ha aumentado”.

Los astrónomos no están sólo descubriendo gigantes de gas caliente, agregó. Están encontrando mundos rocsos más pequeños también, planetas que podrían ser muy similares a la Tierra.

¿UN CONTEO OFICIAL DE PLANETAS ALIENÍGENAS?
La Unión Astronómica Internacional, el organismo que asigna las denominaciones oficiales a los cuerpos celestes, no mantiene una lista oficial de planetas extrasolares.

En su lugar, sólo hay listas no oficiales, como aquellas mantenidas por Schneider y el Laboratorio de Porpulsión a Chorro de la NASA, que mantiene un conteo denominado “PlanetQuest: New Worlds Atlas“. El día 22 de noviembre, PlanetQuest listaba 497 planetas (actualmente lista 500).

La diferencia entre las dos listas pone de relieve las incertidumbres involucradas en la detección y confirmación de exoplanetas. El límite entre planetas confirmados y no confirmados sigue siendo algo confuso, dijo Schneider, por lo que titubea en entregar el título de “mundo alienígena número 500″ a un planeta en particular.

“El planeta 500 no hace sentido”, dijo Schneider.

Pero los números son bastante sólidos, agregó. Y continuarán aumentando, y rápido.

EL RITMO DE LOS DESCUBRIMIENTOS SE ACELERA
El Observatorio Espacial Kepler ya ha identificado más de 700 “candidatos” -estrellas que posiblemente albergan planetas alienígenas- que esperan una mayor observación y confirmación. Un alto porcentaje de ellos probablemente albergan planetas, según Jenkins.

“Nuestra tasa de falsos positivos sigue siendo bastante baja”, dijo. “Parece ser inferior al 20 por ciento”.

Algunas de estas estrellas exóticas probablemente albergan más de un planeta, ya que los sistemas de varios planetas parecen ser algo común. Por lo tanto, ciertamente no tomará 20 años más encontrar el exoplaneta número 1.000.

Pero la búsqueda de exoplanetas no es realmente sobre números, dicen los astrónomos. Se trata de lograr una mejor comprensión de la naturaleza y diversidad de los mundos alienígenas en nuestra galaxia y más allá, dijo Jenkins.

Eso está empezando a suceder. Y el conocimiento de los astrónomos sólo crecerá a medida que los hallazgos de exoplanetas continúen acumulándose.

“Estamos empezando a ver los retratos familiares de estos sistemas extrasolares”, dijo Jenkins. “Estamos consiguiendo una imagen más completa de la distribución y frecuencia de planetas más allá de nuestro sistema solar”.

Fuente: Space

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